Problèmes sociaux dans l'autisme liés à des connexions neuronales supplémentaires

Le cerveau des enfants autistes présente plus de connexions que le cerveau des enfants en développement typique, selon deux nouvelles études publiées dans la revue Rapports de cellule. De plus, les cerveaux de ceux qui ont les problèmes sociaux les plus graves sont également les plus hyper-connectés.

Les résultats des études indépendantes remettent en question l'idée actuellement acceptée selon laquelle les cerveaux autistes manquent de connexions neuronales.

Le trouble du spectre de l'autisme est une affection neurodéveloppementale touchant près d'un enfant sur 88. Les résultats pourraient ouvrir la voie à de nouvelles thérapies thérapeutiques et à de nouvelles façons de détecter précocement l'autisme, selon les chercheurs.

«Notre étude répond à l'une des questions ouvertes les plus brûlantes dans la recherche sur l'autisme», a déclaré Kaustubh Supekar, Ph.D., de la Stanford University School of Medicine. Lui et son collègue Vinod Menon, Ph.D., ont mené leur étude dans le but de comprendre la connectivité du cerveau entier chez les enfants.

«En utilisant l'un des ensembles de données de neuro-imagerie fonctionnelle pédiatrique les plus vastes et les plus hétérogènes à ce jour, nous démontrons que le cerveau des enfants autistes est hyper-connecté d'une manière qui est liée à la gravité de la déficience sociale présentée par ces enfants», les chercheurs a écrit.

Dans la deuxième étude, Ralph-Axel Müller, Ph.D., et une équipe de l'Université d'État de San Diego ont enquêté sur les régions cérébrales voisines et ont trouvé une augmentation inhabituelle des connexions chez les adolescents avec un diagnostic de trouble du spectre autistique.

Cette sur-connexion - observée en particulier dans les régions du cerveau qui contrôlent la vision - était également liée à la gravité des symptômes.

«Nos résultats soutiennent le statut particulier du système visuel chez les enfants avec une charge de symptômes plus lourde», a déclaré Müller, ajoutant que tous les sujets de son étude étaient considérés comme «fonctionnant bien» avec un QI supérieur à 70. Il estime qu'un jour les mesures de la connectivité locale dans le cortex pourrait être utilisée comme une aide au diagnostic, qui aujourd'hui est basé uniquement sur le comportement.

Pour Supekar et Menon, ces nouvelles découvertes soulèvent la possibilité intrigante que des médicaments contre l'épilepsie puissent être utilisés pour traiter l'autisme.

«Nos résultats suggèrent que le déséquilibre de l'excitation et de l'inhibition dans les circuits cérébraux locaux pourrait engendrer des déficits cognitifs et comportementaux observés dans l'autisme», a déclaré Menon.

Ce déséquilibre se manifeste également dans l'épilepsie, ce qui pourrait expliquer pourquoi les enfants autistes souffrent aussi souvent d'épilepsie.

«S'appuyant sur ces observations, il n'est peut-être pas exagéré de supposer que les médicaments existants utilisés pour traiter l'épilepsie pourraient être potentiellement utiles dans le traitement de l'autisme», a déclaré Supekar.

La source: Rapports de cellule