Les nourrissons observent et prédisent les relations d’autrui

Les bébés émettent des hypothèses quant à savoir si deux personnes sont susceptibles d'être amis ou non, selon une nouvelle étude sur la cognition infantile publiée dans le Journal de Psychologie expérimentale: générale.

«C’est l’une des premières preuves que les jeunes nourrissons suivent les relations sociales d’autrui», a déclaré la coauteure de l’étude Amanda L. Woodward, Ph.D., professeure de psychologie William S. Gray à l’Université de Chicago.

La recherche offre un aperçu des premières perceptions des humains du monde social. Les résultats suggèrent que même les nourrissons de neuf mois - avant de développer des compétences linguistiques ou une connaissance des structures sociales - peuvent s'engager dans un raisonnement concernant la gentillesse des gens les uns envers les autres.

Pour l'étude, 64 nourrissons de neuf mois ont été placés au hasard dans des groupes et ont regardé des vidéos montrant deux adultes. Chacun des adultes a mangé deux aliments et a ensuite réagi de manière positive ou négative à chacun d'eux. Dans certaines vidéos, les adultes ont partagé les mêmes réactions, tandis que dans d'autres, ils ont réagi différemment.

«Nous avons décrit des évaluations de la nourriture parce que la nourriture peut fournir des informations sociales particulièrement importantes», a noté la co-auteure Katherine D. Kinzler, Ph.D, Neubauer Family Assistant Professor of Psychology à l'Université de Chicago.

«Manger avec la famille et les amis est intrinsèquement social, et les nourrissons peuvent donc être particulièrement enclins à utiliser des comportements alimentaires pour faire des inférences sur les relations sociales.»

Pour déterminer si les bébés associaient les réactions alimentaires aux relations sociales, les chercheurs ont examiné comment les nourrissons réagissaient aux vidéos ultérieures, qui montraient que les mêmes adultes agissaient de manière positive ou négative les uns envers les autres.

Par exemple, dans la vidéo montrant une interaction positive, les adultes se sont salués en souriant et ont dit «Salut!» d'une voix amicale. Dans l'autre vidéo, les adultes se sont détournés l'un de l'autre, ont croisé les bras et ont dit «Hmph» d'une manière hostile.

Les chercheurs ont évalué les réactions des bébés aux vidéos en mesurant le temps pendant lequel les nourrissons se sont concentrés sur l'écran en pause à la fin de chaque vidéo. Deux séries d’observateurs qualifiés ont codé l’attention des nourrissons.

Dans des études antérieures, les chercheurs ont constaté que la durée du regard d’un bébé était liée à la façon dont une situation leur semblait familière ou inattendue.

«Lorsque les bébés voient quelque chose d'inattendu, ils paraissent plus longs», a expliqué Woodward. «Ce n’est pas à leur place pour eux et ils doivent en comprendre le sens.»

Les réponses des nourrissons aux vidéos suggèrent qu’ils ont été surpris de constater que les adultes qui aimaient les mêmes aliments se comportaient négativement les uns envers les autres. Ils ont également été surpris lorsque des adultes qui n'étaient pas d'accord sur les aliments se sont comportés comme des amis.

«J'ai été surpris de constater que les bébés de cet âge ont montré des réactions aussi fortes», a déclaré Woodward.

L'étude suggère que même à l'âge précoce de neuf mois, les nourrissons savent que les adultes qui sont d'accord les uns avec les autres ont tendance à agir de manière amicale dans d'autres contextes. Les bébés ont prédit que les personnes qui réagissaient de la même manière aux deux aliments étaient susceptibles d'être des amis et ont été surpris lorsque les vidéos montraient autre chose.

«Cette étude soulève des questions sur la façon dont les bébés pensent de qui s'entend et qui ne s'entend pas», a déclaré l'auteur principal Zoe Liberman, doctorante au département de psychologie de l'Université de Chicago.

"Les parents seront intéressés de savoir que les bébés suivent ce qui se passe dans le monde qui les entoure et font des inférences sur les interactions sociales dont nous n'étions pas au courant auparavant avant cette étude."

Source: Journal of Experimental Psychology: Général