Reconnaître un visage dépend souvent du contexte

Qui n’a pas reconnu un visage mais qui n’a pas pu placer un nom?… Ou comment vous connaissez la personne?

Une nouvelle étude britannique fournit une explication partielle alors que les chercheurs découvrent que le cerveau a des processus particuliers qui sont utilisés pour apprendre et reconnaître les visages.

Comme discuté dans le journal Communications de la nature, les chercheurs ont réalisé une expérience dans laquelle les participants à l'étude ont vu des visages de personnes qu'ils n'avaient jamais vues auparavant, allongés à l'intérieur d'un scanner IRM.

On a montré aux sujets de recherche certains de ces visages de nombreuses fois sous des angles différents et on leur a ensuite demandé d'indiquer s'ils avaient déjà vu cette personne ou non.

Alors que les participants étaient relativement bons pour reconnaître les visages une fois qu'ils les avaient vus plusieurs fois, les scientifiques ont constaté que les décisions des gens quant à savoir si elles reconnaissaient quelqu'un dépendaient également du contexte dans lequel ils rencontraient le visage.

Autrement dit, si les participants avaient récemment vu beaucoup de visages inconnus, ils étaient plus susceptibles de dire que le visage qu'ils regardaient n'était pas familier, même s'ils avaient vu le visage plusieurs fois auparavant et avaient précédemment signalé qu'ils avaient reconnu le visage.

Les chercheurs ont découvert que l’activité dans deux zones du cerveau correspondait à la façon dont le modèle mathématique prédisait les performances des personnes.

«Notre étude a caractérisé certains des processus mathématiques qui se produisent dans notre cerveau pendant que nous le faisons», a déclaré l'auteur principal Matthew Apps, Ph.D.

«Une zone du cerveau, appelée zone du visage fusiforme, semble être impliquée dans l'apprentissage de nouvelles informations sur les visages et l'augmentation de leur familiarité.

«Un autre domaine, appelé le sulcus temporal supérieur, nous avons constaté qu'il avait un rôle important à jouer dans notre rapport pour savoir si nous reconnaissons le visage de quelqu'un, que nous les connaissions réellement ou non.

«Bien que cela semble plutôt contre-intuitif, cela peut être un mécanisme important pour simplifier toutes les informations que nous devons traiter sur les visages.»

Le co-auteur, le professeur Manos Tsakiris, Ph.D., a déclaré: «La reconnaissance faciale est une compétence sociale fondamentale, mais nous montrons à quel point ce processus peut être sujet aux erreurs. Pour reconnaître quelqu'un, on se familiarise avec son visage, en apprenant un peu plus à quoi il ressemble.

«En même temps, nous voyons souvent des gens dans des contextes différents. Les biais de reconnaissance que nous avons mesurés pourraient nous donner un avantage dans l'intégration d'informations sur l'identité et le contexte social, deux éléments clés de notre monde social.

Source: Royal Holloway, Université de Londres