Les défis mentaux les plus exigeants gardent l'esprit vieillissant

Des études émergentes suggèrent que seules certaines activités - apprendre une compétence exigeante mentalement comme la photographie, par exemple - sont susceptibles d'améliorer le fonctionnement cognitif des personnes âgées.

Les nouvelles découvertes soutiennent que des activités moins exigeantes, comme écouter de la musique classique ou compléter des énigmes de mots, n'apporteront probablement pas d'avantages notables à un esprit vieillissant. Cette catégorie d'outils moins efficaces comprend également les jeux cérébraux populaires, tels que Luminosity, que vous voyez annoncés à la télévision.

«Il semble qu'il ne suffit pas de sortir et de faire quelque chose - il est important de sortir et de faire quelque chose qui n'est pas familier et stimulant mentalement, et qui fournit une large stimulation mentalement et socialement», a déclaré la chercheuse principale Denise Park de l'Université de Texas à Dallas.

"Lorsque vous êtes dans votre zone de confort, vous pouvez être en dehors de la zone d'amélioration."

Les nouvelles découvertes, à paraître dans la revue Science psychologique, fournissent un aperçu indispensable des composantes des activités quotidiennes qui contribuent à la vitalité cognitive à mesure que nous vieillissons.

«Nous devons, en tant que société, apprendre à maintenir un esprit sain, tout comme nous savons comment maintenir la santé vasculaire grâce à un régime et à l'exercice», a déclaré Park. «Nous en savons si peu pour le moment.»

«C'est de la spéculation, mais que se passe-t-il si la stimulation de l'activité mentale ralentit la vitesse à laquelle le cerveau vieillit? Chaque année que vous économisez pourrait être une année supplémentaire de qualité de vie et d'indépendance. »

Pour leur étude, Park et ses collègues ont assigné au hasard 221 adultes, âgés de 60 à 90 ans, pour qu'ils s'engagent dans un type d'activité particulier pendant 15 heures par semaine pendant trois mois.

Certains participants ont été chargés d'acquérir une nouvelle compétence - photographie numérique, courtepointe ou les deux - qui nécessitaient un engagement actif et une mémoire de travail exploitée, une mémoire à long terme et d'autres processus cognitifs de haut niveau.

D'autres participants ont été invités à s'engager dans des activités plus familières à la maison, comme écouter de la musique classique et compléter des puzzles de mots. Et, pour tenir compte de l'influence possible du contact social, certains participants ont été affectés à un groupe social qui comprenait des interactions sociales, des excursions et des divertissements.

Au bout de trois mois, Park et ses collègues ont constaté que les adultes qui étaient engagés de manière productive dans l'apprentissage de nouvelles compétences ont montré des améliorations de la mémoire par rapport à ceux qui se livraient à des activités sociales ou à des activités mentales non exigeantes à la maison.

«Les résultats suggèrent que l'engagement seul ne suffit pas», a déclaré Park.

«Les trois groupes d'apprentissage ont été très poussés à continuer à apprendre et à maîtriser davantage de tâches et de compétences. Seuls les groupes confrontés à un défi mental continu et prolongé se sont améliorés.

L’étude est particulièrement remarquable étant donné que les chercheurs ont été en mesure d’intervenir systématiquement dans la vie des gens, en les plaçant dans de nouveaux environnements et en leur fournissant des compétences et des relations.

«Nos participants ont essentiellement accepté d'être assignés au hasard à différents modes de vie pendant trois mois afin que nous puissions comparer comment différents environnements sociaux et d'apprentissage affectaient l'esprit», a déclaré Park.

«Les gens ont établi des relations et acquis de nouvelles compétences - nous espérons que ce sont des cadeaux qui continuent à être donnés et qui continuent d'être une source d'engagement et de stimulation même après avoir terminé l'étude.»

Les chercheurs feront un suivi avec les participants un an et cinq ans plus tard pour voir si les effets persistent à long terme.

Source: Association pour la science psychologique