Une utilisation intensive du pot peut endommager le cerveau

L'usage quotidien de marijuana pendant une période prolongée semble modifier les structures cérébrales et provoquer des troubles de la mémoire.

Les chercheurs ont constaté que les adolescents qui consommaient beaucoup de marijuana - en fumant quotidiennement pendant environ trois ans - présentaient des changements anormaux dans leurs structures cérébrales liées à la mémoire de travail et effectuaient de mauvaises tâches de mémoire.

L'étude Northwestern Medicine a révélé que les anomalies cérébrales et les problèmes de mémoire persistaient deux ans après que les individus aient cessé de fumer de la marijuana.

Une mauvaise mémoire de travail prédit de mauvais résultats scolaires et un fonctionnement quotidien médiocre.

Les anomalies cérébrales et les problèmes de mémoire ont été observés au début de la vingtaine, ce qui pourrait indiquer les effets à long terme d’une consommation chronique.

Les structures liées à la mémoire dans leur cerveau semblaient rétrécir et s'effondrer vers l'intérieur, reflétant peut-être une diminution des neurones.

L'étude montre également que les anomalies cérébrales liées à la marijuana sont corrélées à une mauvaise performance de la mémoire de travail et ressemblent à des anomalies cérébrales liées à la schizophrénie.

Au cours de la dernière décennie, des scientifiques du Nord-Ouest, ainsi que des scientifiques d'autres institutions, ont montré que des changements dans la structure du cerveau pouvaient entraîner des changements dans le fonctionnement du cerveau.

Les chercheurs affirment que c'est la première étude à cibler des régions clés du cerveau dans la matière grise sous-corticale profonde des utilisateurs chroniques de marijuana avec une IRM structurelle et à corréler les anomalies de ces régions avec une mémoire de travail altérée.

La mémoire de travail est la capacité de se souvenir et de traiter les informations sur le moment et, si nécessaire, de les transférer dans la mémoire à long terme.

Des études antérieures ont évalué les effets de la marijuana sur le cortex, et peu ont comparé directement la consommation chronique de marijuana chez des individus par ailleurs en bonne santé et des individus atteints de schizophrénie.

Plus les individus étaient jeunes lorsqu'ils ont commencé à consommer de manière chronique de la marijuana, plus leurs régions cérébrales étaient anormalement façonnées, rapporte l'étude.

Les résultats suggèrent que ces régions liées à la mémoire peuvent être plus sensibles aux effets de la drogue si l'abus commence à un âge plus précoce.

«L'étude établit un lien entre l'utilisation chronique de la marijuana et ces anomalies cérébrales qui semblent durer au moins quelques années après que les gens ont cessé de l'utiliser», a déclaré l'auteur principal de l'étude Matthew Smith.

«Avec le mouvement de dépénalisation de la marijuana, nous avons besoin de plus de recherches pour comprendre ses effets sur le cerveau.»

Les résultats de la recherche sont publiés dans la revue Bulletin sur la schizophrénie.

Aux États-Unis, la marijuana est la drogue illicite la plus couramment utilisée et les jeunes adultes ont la prévalence d'utilisation la plus élevée - et croissante. La décriminalisation du médicament peut conduire à une plus grande utilisation.

Parce que les résultats de l'étude ont examiné un moment donné, une étude longitudinale est nécessaire pour montrer définitivement si la marijuana est responsable des changements cérébraux et des troubles de la mémoire.

Il est possible que les structures cérébrales anormales révèlent une vulnérabilité préexistante à l'abus de marijuana. Mais les preuves selon lesquelles plus jeune un sujet a commencé à utiliser la drogue, plus son anomalie cérébrale est grande, suggèrent que la marijuana peut en être la cause, a déclaré Smith.

Les groupes de l'étude ont commencé à consommer de la marijuana quotidiennement entre 16 et 17 ans pendant environ trois ans. Au moment de l'étude, ils n'avaient plus de marijuana depuis environ deux ans.

Un total de 97 sujets ont participé, y compris des groupes appariés de témoins sains, des sujets atteints d'un trouble lié à la consommation de marijuana, des sujets schizophrènes sans antécédents de troubles liés à l'utilisation de substances et des sujets schizophrènes atteints d'un trouble lié à l'usage de la marijuana.

Les sujets qui ont consommé de la marijuana n'ont abusé d'aucune autre drogue.

Peu d’études ont examiné l’effet de la marijuana sur les régions profondes du cerveau, la «matière grise sous-corticale» sous le cortex en forme de nouilles.

L'étude est également unique en ce qu'elle a examiné les formes du striatum, du globus pallidus et du thalamus, structures du sous-cortex qui sont essentielles pour la motivation et la mémoire de travail.

La consommation chronique de marijuana peut contribuer à des changements dans la structure du cerveau associés à la schizophrénie, selon les recherches du Nord-Ouest.

Sur les 15 fumeurs de marijuana qui avaient la schizophrénie dans l'étude, 90 pour cent ont commencé à consommer beaucoup de drogue avant de développer le trouble mental. L'abus de marijuana a été lié au développement de la schizophrénie dans certaines recherches antérieures.

«L'abus de drogues illicites populaires, comme la marijuana, peut avoir des implications dangereuses pour les jeunes qui développent ou ont développé des troubles mentaux», a déclaré le co-auteur principal de l'étude John Csernansky, M.D.

«Cet article est parmi les premiers à révéler que l'utilisation de la marijuana peut contribuer aux changements dans la structure du cerveau qui ont été associés à la schizophrénie.»

La consommation chronique de marijuana pourrait augmenter le processus pathologique sous-jacent associé à la schizophrénie, a noté Smith.

«Si quelqu'un a des antécédents familiaux de schizophrénie, il augmente son risque de développer une schizophrénie s'il abuse de la marijuana», a-t-il déclaré.

Alors que les fumeurs chroniques de marijuana et les fumeurs chroniques de marijuana atteints de schizophrénie présentaient tous deux des changements cérébraux liés à la drogue, les sujets atteints de troubles mentaux présentaient une plus grande détérioration du thalamus.

Cette structure est le centre de communication du cerveau et est essentielle pour l'apprentissage, la mémoire et les communications entre les régions du cerveau. Les régions cérébrales examinées dans cette étude affectent également la motivation, déjà notablement altérée chez les personnes atteintes de schizophrénie.

«Une quantité considérable de recherches sur la toxicomanie s'est concentrée sur les régions du cerveau traditionnellement liées à la fonction de récompense / d'aversion, et donc à la motivation», a noté le co-auteur principal de l'étude Hans Breiter, M.D.

«Cette étude étend très bien l'ensemble des régions concernées pour inclure les personnes impliquées dans la mémoire de travail et les fonctions cognitives de niveau supérieur nécessaires à la façon dont vous organisez votre vie et pouvez travailler dans la société.»

«Si vous souffrez de schizophrénie et que vous fumez fréquemment de la marijuana, vous pourriez courir un risque accru de mauvaise mémoire de travail, ce qui prédit votre fonctionnement quotidien», a déclaré Smith.

Source: Université Northwestern