Les biomarqueurs pourraient aider à détecter la maladie d'Alzheimer avant l'apparition des symptômes

Des chercheurs de l’école de médecine de l’Université John Hopkins rapportent qu’ils peuvent prédire à quel moment les personnes développeront une déficience cognitive associée à la maladie d’Alzheimer des années avant l’apparition des premiers symptômes.

Ils disent qu'ils peuvent le faire en mesurant les niveaux de certaines protéines dans le liquide céphalo-rachidien (LCR).

Ces biomarqueurs pourraient aider à orienter l’utilisation précoce de traitements médicamenteux potentiels pour prévenir ou arrêter la progression de la maladie d’Alzheimer alors que les gens sont encore normaux sur le plan cognitif, selon les chercheurs.

Les médicaments conçus pour arrêter les lésions cérébrales liées à la maladie d'Alzheimer ont échoué dans les essais cliniques, peut-être parce qu'ils sont administrés à des patients qui présentent déjà des symptômes et trop de dommages à surmonter, selon les chercheurs.

«Lorsque nous voyons des patients souffrant d’hypertension artérielle et de cholestérol élevé, nous ne disons pas que nous attendrons pour vous traiter que vous souffriez d’insuffisance cardiaque congestive. Les traitements précoces empêchent les patients atteints de maladies cardiaques de s’aggraver, et il est possible que la même chose soit vraie pour les personnes atteintes de la maladie d’Alzheimer pré-symptomatique », a déclaré Marilyn Albert, Ph.D., professeur de neurologie et chercheuse principale de l’étude.

"Mais il a été difficile de voir la maladie d'Alzheimer venir, même si nous pensons qu'elle commence à se développer dans le cerveau une décennie ou plus avant l'apparition des symptômes."

Pour la nouvelle étude, l'équipe de recherche Hopkins a utilisé du LCR collecté entre 1995 et 2005 pour le projet Biomarkers for Older Controls at Risk for Dementia (BIOCARD) de 265 volontaires en bonne santé d'âge moyen. Environ 75% du groupe avait un membre de la famille proche atteint de la maladie d'Alzheimer, un facteur qui les expose à un risque plus élevé que la normale de développer la maladie, ont rapporté les chercheurs.

Au cours des 10 années, et à nouveau en 2009, les chercheurs ont offert aux participants une batterie de tests neuropsychologiques et un examen physique.

Ils ont découvert que des rapports de base particuliers de deux protéines - tau phosphorylée et bêta-amyloïde trouvés dans le LCR - étaient un signe avant-coureur de troubles cognitifs légers, souvent un précurseur de la maladie d'Alzheimer, plus de cinq ans avant l'apparition des symptômes.

Les chercheurs ont également constaté que le taux de changement au fil du temps du ratio était également prédictif. Selon l'étude, plus il y a de tau et moins de bêta-amyloïde dans le liquide céphalo-rachidien, plus les symptômes sont susceptibles de se développer. Et, selon Albert, plus le rapport tau / bêta-amyloïde augmente rapidement, plus les symptômes se développent.

Les chercheurs savaient que ces protéines se trouvaient dans le liquide céphalorachidien de patients à un stade avancé de la maladie. "Mais nous nous sommes demandé si nous pouvions mesurer quelque chose dans le liquide céphalo-rachidien lorsque les gens sont cognitivement normaux pour nous donner une idée du moment où ils développeront des difficultés", a déclaré Albert. "La réponse est oui."

La maladie d'Alzheimer perturbe les processus métaboliques critiques qui maintiennent les neurones en bonne santé. Ces perturbations font que les neurones cessent de fonctionner, perdent leurs connexions avec d'autres cellules nerveuses et finissent par mourir.

Les cerveaux des personnes atteintes de la maladie d'Alzheimer ont une abondance de deux structures anormales - des plaques amyloïdes et des «enchevêtrements» de tau, expliquent les chercheurs.

Les plaques sont des accumulations collantes de bêta-amyloïde qui s'accumulent à l'extérieur des neurones, tandis que les enchevêtrements se forment à l'intérieur des neurones. Lorsqu'il y a trop d'enchevêtrements à l'intérieur des cellules, les cellules commencent à mourir. Dans un cerveau normal, le tau aide le squelette de la cellule nerveuse à se maintenir. Lorsque trop de groupes phosphate se fixent à tau, une trop grande quantité de protéines se développe et des enchevêtrements se forment.

Selon Albert, les chercheurs pensent que la quantité relative de bêta-amyloïde dans le liquide céphalo-rachidien diminue au fur et à mesure de la progression de la maladie d'Alzheimer, car elle est emprisonnée dans les plaques et, par conséquent, ne pénètre pas dans le liquide.

Bien que l'étude BIOCARD soit en cours depuis près de deux décennies, il s'agit de l'une des premières données prédictives à en sortir, selon Albert. Elle a dit que cela était dû au temps qu'il faut aux personnes d'âge moyen, même à haut risque, pour progresser vers la démence.

Seuls 53 des patients d'origine ont évolué vers une déficience cognitive légère ou une démence, ce qui donne un échantillon juste assez grand pour tirer des conclusions préliminaires, a-t-elle déclaré. Ces premiers symptômes incluent des troubles de la mémoire, comme se répéter, oublier des rendez-vous et oublier ce que les autres ont dit.

Albert prévient que le ratio des biomarqueurs n'est pas suffisamment précis à ce stade pour prédire précisément si un individu particulier évolue vers la démence. Une analyse plus approfondie des informations sur les membres du groupe d'étude est nécessaire au fil du temps, a-t-elle noté.

Cependant, si les résultats s'avèrent valides, ils pourraient guider l'utilisation de traitements précoces avec des médicaments qui deviennent disponibles, a-t-elle déclaré. Les résultats peuvent également être utilisés pour aider à tester de nouveaux médicaments en voyant s'ils modifient la vitesse à laquelle les protéines changent au fil du temps, a-t-elle conclu.

L'étude a été publiée dans le journal Neurologie.

Source: Médecine Johns Hopkins