La thérapie d'exposition désactive les neurones de la peur pour traiter l'anxiété

La thérapie d'exposition est souvent utilisée pour traiter les troubles anxieux comme le trouble de stress post-traumatique et les phobies; malgré son efficacité, on sait peu de choses sur les processus biologiques qui sous-tendent la thérapie.

Une nouvelle étude chez la souris, publiée dans la revue Neurone, rapporte que la thérapie d'exposition remodèle une jonction inhibitrice dans l'amygdale, une région cérébrale importante pour la peur chez les souris et les humains.

Les résultats améliorent la compréhension de la façon dont la thérapie d'exposition supprime les réactions de peur et peuvent aider à développer des traitements plus efficaces.

Des chercheurs de l'Université Tufts rapportent qu'une situation de peur active un petit groupe de neurones dans l'amygdale. La thérapie d'exposition fait taire ces neurones de peur, les rendant moins actifs. En raison de cette activité réduite, les réactions de peur sont atténuées.

Pour l'étude actuelle, l'équipe de recherche a cherché à comprendre comment exactement la thérapie d'exposition fait taire les neurones de peur.

Les chercheurs ont découvert que la thérapie d'exposition non seulement fait taire les neurones de peur, mais induit également le remodelage d'un type spécifique de jonction inhibitrice, appelée synapse périsomatique.

Les synapses inhibitrices périsomatiques sont des connexions entre neurones qui permettent à un groupe de neurones de faire taire un autre groupe de neurones.

La thérapie d'exposition augmente le nombre de synapses inhibitrices périsomatiques autour des neurones de la peur dans l'amygdale. Cette augmentation explique comment la thérapie d'exposition fait taire les neurones de peur.

«L'augmentation du nombre de synapses inhibitrices périsomatiques est une forme de remodelage du cerveau. Fait intéressant, cette forme de remodelage ne semble pas effacer le souvenir de l'événement qui fait peur, mais le supprime », a déclaré l'auteur principal, Leon Reijmers, Ph.D.

Reijmers et son équipe ont découvert l'augmentation des synapses inhibitrices périsomatiques en imaginant des neurones activés par la peur chez des souris génétiquement manipulées.

Les connexions dans le cerveau humain responsables de la suppression de la peur et du stockage des souvenirs de peur sont similaires à celles trouvées dans le cerveau de la souris, faisant de la souris un organisme modèle approprié pour étudier les circuits de la peur.

Les souris ont été placées dans une boîte et ont vécu une situation de peur pour créer une réponse de peur à la boîte.

Un groupe de souris, le groupe témoin, n'a pas reçu de thérapie d'exposition. Un autre groupe de souris, le groupe témoin, a reçu une thérapie d'exposition pour atténuer la réaction de peur.

Pour la thérapie d'exposition, le groupe de comparaison a été placé à plusieurs reprises dans la boîte sans éprouver la situation de peur, ce qui a conduit à une diminution de la réponse à la peur chez ces souris. Ceci est également appelé extinction de la peur.

Les chercheurs ont découvert que les souris soumises à une thérapie d'exposition avaient plus de synapses inhibitrices périsomatiques dans l'amygdale que les souris qui n'avaient pas reçu de thérapie d'exposition. Fait intéressant, cette augmentation a été trouvée autour des neurones de la peur qui sont devenus silencieux après une thérapie d'exposition.

«Nous avons montré que le remodelage des synapses inhibitrices périsomatiques est étroitement lié à l'état d'activité des neurones de peur. Nos résultats jettent un éclairage nouveau sur l'emplacement précis où les mécanismes de régulation de la peur pourraient agir.

«Nous espérons que cela conduira à de nouvelles cibles médicamenteuses pour améliorer la thérapie d'exposition», a déclaré la première auteure, Stéphanie Trouche, Ph.D.

«La thérapie d'exposition chez l'homme ne fonctionne pas pour tous les patients, et chez les patients qui répondent au traitement, elle conduit rarement à une suppression complète et permanente de la peur.

«Pour cette raison, il existe un besoin de traitements qui peuvent rendre la thérapie d'exposition plus efficace», a ajouté Reijmers.

Source: Université Tufts