Votre cerveau d'abord remarque la race et le sexe avant tout

Lorsque vous rencontrez quelqu'un de nouveau, la première chose que fait votre cerveau est de noter deux caractéristiques: la race et le sexe.

L'étude de Harvard, publiée dans la revue PLOS ONE, a utilisé des scanners cérébraux en temps réel pour identifier la région dans laquelle les schémas d'activité neuronale changent lorsque les gens regardent des visages en noir et blanc et des visages masculins et féminins.

«Nous avons constaté qu'une région du cerveau appelée zone du visage fusiforme, ou FFA en abrégé, semble jouer un rôle clé dans la différenciation des visages le long de ces deux dimensions», a déclaré Harvard Ph.D. Juan Manuel Contreras, premier auteur de l’étude.

«Lorsque nous avons étudié les modèles d'activation dans cette région, nous avons constaté qu'ils étaient différents pour les visages en noir et blanc et pour les visages féminins et masculins.»

Mais même si le cerveau semble collecter immédiatement des informations sur la race et le sexe, a déclaré Contreras, ce n'est que plus tard dans le traitement visuel que le sens est attaché à ces différences.

«Il est important de noter que des recherches antérieures suggèrent que le FFA ne donne pas de sens aux stimuli visuels, donc il ne sait probablement rien sur le sexe et la race. C'est simplement une région du cerveau dans le système visuel qui considère les visages comme appartenant à deux ensembles différents », a déclaré Contreras.

«Les informations sont simplement collectées, puis transmises à d'autres parties du cerveau qui commencent à traiter ce que signifient ces différences - d'autres régions qui ont des informations sur ce à quoi ressemblent les hommes et les femmes ou ce que cela signifie pour un visage d'appartenir. une personne noire ou une personne blanche »

Pour comprendre comment le cerveau recueille ces informations et commence à les traiter, les chercheurs ont utilisé l'imagerie par résonance magnétique fonctionnelle, ou IRMf, une technique dans laquelle les chercheurs peuvent surveiller en temps réel les changements du flux sanguin dans le cerveau.

Une fois que les participants étaient à l'intérieur du scanner, on leur a montré une série d'images sur un écran d'ordinateur. Il a été demandé aux participants d'identifier si les visages étaient masculins ou féminins, ou si les visages étaient noirs ou blancs.

«Nous prenons des images toutes les quelques secondes», a expliqué Contreras. «Grâce à l'analyse statistique, nous pouvons identifier des modèles d'activité neuronale qui correspondent à différentes catégories sociales. Nous pourrions alors rechercher des différences dans ces modèles entre les visages des noirs et des blancs, et entre les visages des hommes et des femmes.

«Nous avons également trouvé des preuves que, lorsque nous avons demandé aux participants de ne prêter attention qu'au sexe d'une personne, cette région reconnaissait toujours la race. Quand nous leur avons dit de prêter attention à la race, la FFA reconnaissait toujours le sexe, il semble donc que cette région catégorise constamment les visages par sexe et race.

La question qui se pose maintenant aux chercheurs, a déclaré Contreras, est de savoir pourquoi.

Il est possible que, que ce soit pour des raisons évolutives ou de développement, il soit important de connaître le sexe et la race d’autres personnes, en particulier dans les situations où ces différences changeraient la façon dont vous interagissez avec elles.

«Le sexe et la race peuvent être des choses importantes à savoir sur une autre personne, il serait donc logique que dès que vous voyez une autre personne, vous devez savoir déterminer les catégories sociales auxquelles elle appartient», a déclaré Contreras.

"Ce qui est intéressant, c'est que la FFA est également supposée être impliquée dans certains aspects du traitement de l'identité", a-t-il ajouté. «De toute évidence, les caractéristiques qui sont inextricablement liées à vous, comme votre race et votre sexe, font partie de l'identité. D'autres scientifiques ont montré que nous percevons l'identité en percevant le sexe et la race des visages, et ce que nous montrons ici est une sorte de corrélat neuronal de cela. Si cette région est responsable du traitement de l'identité, il pourrait être logique qu'elle soit également responsable de la reconnaissance des différences de race et de sexe. "

Source: Université de Harvard